「環境荷爾蒙」又稱為「內分泌干擾素(Endocrine disrupter substance簡稱EDS)」,根據美國環保署報告中所下之定義,「環境荷爾蒙」是指「干擾負責維持生物體內恆定、生殖、發育或行為的內生荷爾蒙之外來物質,影響荷爾蒙的合成、分泌、傳輸、結合、作用及排除」。這些物質會由空氣、水、土壤、食物等途徑進入體內,對生物體產生類似荷爾蒙作用,干擾本身內分泌系統之作用,進而影響生物個體的生長、發育、恆定的維持以及生殖等作用,甚至危及後代的健康。 環境荷爾蒙進入人體後,有些可與天然荷爾蒙的受體結合,造生促進或抑制生理反應的效果,例如:PCBs和DDT等物質可與動情素(estrogen)的受體結合,產生類似動情素的作用,而如DDE (DDT的代謝物)等則會與男性激素(androgen)的受體結合,阻擋男性激素作用。

有些環境荷爾蒙並不直接與荷爾蒙受體結合,而會影響細胞內訊息傳遞的路徑,活化遺傳物質,藉此產生特定的蛋白質,而影響生理表現;例如:戴奧辛可與細胞內的其他受體蛋白結合,間接影響女性動情激素之功能。

環境荷爾蒙對人體或野生動物之影響,會隨年紀或性別而有所差異;一般而言,對胎兒和新生兒的影響最鉅。在胎兒發育階段,環境荷爾蒙會影響生殖系統發育及動物性別的表現,亦會影響中樞神經系統的發展,造成孩童的學習能力低落、無法集中注意力等問題等。對於成年個體而言,環境荷爾蒙會降低人體的免疫力,引發甲狀腺癌,亦會影響男性或女性的生育能力,增加男性攝護腺癌、女性乳癌、子宮內膜異位症的發生機率。

環境荷爾蒙係某些人造化學物質經流布於環境,透過食物鏈再回到民眾身體或其他生物體內,它可以模擬體內之天然荷爾蒙,進而影響人體內之生理調節機能,例如:模仿人體荷爾蒙之作用、改變體內分泌荷爾蒙之濃度、改變體內分泌荷爾蒙活性物之濃度,造成人體生育能力或健康之危害。

目前已知之環境荷爾蒙約有70種,其中40餘種為農藥(如:除草劑、殺蟲劑、殺菌劑等),其他尚包括有機氯化物(戴奧辛、PCB、DDT等)、清潔劑原料、塑膠原料等,美國針對「環境荷爾蒙篩選計畫」(Endocrine Disruptor Screening Program,EDSP)於2009年4月15日公布第一階段最終篩選清單(Final List of Chemicals for Initial Tier 1 Screening)67種化學物質,日本依據「環境內分泌干擾物質因應策略」(Strategic Programs on Environmental Endocrine Disruptors,SPEED’ 98)於1998年公布包括67種化學物質疑似為環境荷爾蒙。